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Hay una razón por la que todos lucen enfermos, la vacuna contra la gripe tiene solo un 10% de efectividad

Jimena Barragán Jimena Barragán

03 de febrero de 2018, 13:24 hrs

gripeImagen: Reuters

Cada año, durante la época de gripe miles de personas deciden vacunarse para. así, protegerse de alguna infección. 

Los primeros datos sobre qué tan bien está funcionando la vacuna contra la gripe esta temporada en Estados Unidos se publicaron recientemente, y ayudan a explicar por qué todos parecen estar enfermos en este momento.

El estudio, de la revista Eurosurveillance, descubrió que la vacuna contra la gripe tenía solo un 10% de efectividad contra el H3N2 (el subtipo principal de la gripe en Estados Unidos esta temporada) entre los adultos de 20 a 64 años en Canadá: el grupo de edad que componía la mayoría de los participantes en el estudio. La tasa de protección aumentó a 17% cuando se consideran todos los grupos de edad.

En la mayoría de los adultos, el estudio sugiere que la inyección solo evitaría el 10% de los casos de gripe H3N2. Entonces, si 100 de cada 1,000 personas no vacunadas desarrollan la gripe, la cifra bajaría a 90 en 1,000 entre las personas vacunadas, una diferencia muy pequeña en el riesgo de gripe entre individuos vacunados y no vacunados. Y más del 80% de los casos de gripe confirmados en Estados Unidos han involucrado a H3N2.

"La evidencia está aumentando, desde Australia y ahora desde Canadá, que la protección de la vacuna es baja [este año]", dijo el autor principal del estudio, Danuta Skowronski, epidemiólogo de influenza en el Centro de Control de Enfermedades de Columbia Británica. "Dado el mismo subtipo H3N2 [está circulando en Estados Unidos], Nuestra estimación de baja protección de vacunas también debería aplicarse a Estados Unidos

Para el estudio, Skowronski y sus coautores compararon las tasas de cobertura de la vacuna en los canadienses que acudieron al médico y dieron positivo en la prueba de la gripe con las tasas de aquellos que dieron negativo. En un buen año, la efectividad de la vacuna contra la gripe oscila entre el 50 y el 70%. Pero en los años en que circula el tipo de virus de la gripe H3N2, como lo es este año, la vacuna tiende a ser menos protectora.

Así que Skowronski no estaba sorprendido por la triste información. Además, en Australia, donde la temporada de gripe alcanza su punto más alto en agosto y el H3N2 también, las primeras estimaciones sugieren que la vacuna solo tuvo un 10% de efectividad allí.

"Nuestros hallazgos refuerzan las preocupaciones que se expresaron desde Australia utilizando la misma [formulación] de vacuna para su epidemia de 2017", dijo. La eficacia de la vacuna contra la gripe puede variar según el país, y los datos de Estados Unidos aún no se han publicado, pero el estudio canadiense es revelador.

Pero para comprender por qué la vacuna parece tener un rendimiento inferior este año, debe comprender cómo se fabrica la vacuna contra la gripe, un proceso de producción que involucra huevos.

Hay cuatro especies de virus de la influenza, A, B, C y D, y la influenza estacional es causada por la influenza A y B. Cada año, diferentes cepas de estos virus circulan.

Para formular la vacuna contra la gripe, las agencias de salud pública esencialmente hacen conjeturas tempranas sobre qué tensiones harán las rondas. Y eso no es fácil.

En febrero, mucho antes de que comience la temporada de gripe en Estados Unidos, la Organización Mundial de la Salud ofrece una predicción basada en la vigilancia y los estudios clínicos y de laboratorio. Luego, cada país usa esa predicción para aprobar vacunas en su jurisdicción. (En Estados Unidos, la Administración de Alimentos y Medicamentos realiza la última llamada).

El potencial de error aquí puede alterar dramáticamente la efectividad de la vacuna contra la gripe en una temporada dada. Si los fabricantes de vacunas se preparan para una combinación de virus y diferentes que terminan circulando ampliamente, la vacuna no funcionará tan bien.

Pero hay otra cosa que los investigadores recientemente se dieron cuenta que también altera la efectividad de la vacuna: cuando el H3N2, una cepa del virus de la influenza A, es el tipo de gripe dominante en circulación, la vacuna no rinde tan bien.

Edward Belongia, un epidemiólogo sénior en el Marshfield Clinic Research Institute en Wisconsin que ha estudiado la eficacia de la vacuna contra la gripe, descubrió que la efectividad combinada de la vacuna durante las temporadas H3N2 fue del 33%. La efectividad de la vacuna contra la gripe aumentó al 54% durante las temporadas de influenza tipo B, y al 67% durante las temporadas H1N1.

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Hay un par de razones por las que es más difícil vacunarse contra el H3N2. Por un lado, el virus muta a medida que avanza en la población a un ritmo más rápido que otros virus de la gripe, lo que hace que sea aún más difícil diseñar una vacuna que coincida con el virus circulante.

Otra razón por la cual la vacuna contra la gripe tiende a rendir menos en H3N2 años tiene que ver con ... huevos. Para producir las vacunas, los fabricantes necesitan cultivar una gran cantidad de virus de la gripe, y descubrieron hace mucho tiempo que el virus de la gripe crece extremadamente eficazmente en los huevos. Entonces, los virus se inyectan en los huevos de gallina fertilizados, se incuban durante varios días mientras se replican, luego se cosechan de los huevos, se matan (o se inactivan) y se purifican para pasar a las vacunas.

"Es un proceso anticuado, pero honrado por el tiempo", explicó Anthony Fauci, jefe de la división de enfermedades infecciosas del NIH. Si bien las vacunas contra la gripe desarrolladas con métodos de producción más modernos (basados ​​en células y recombinantes) han sido autorizadas en Estados Unidos, Aún no está claro que sean más protectoras contra la gripe que las vacunas basadas en huevos.

Además, ningún otro sistema celular se acerca al crecimiento del virus de la gripe de manera tan económica o eficiente como los huevos, y la industria ha invertido mucho en la infraestructura de producción de huevos. Entonces, Fauci explicó: "Estamos atrapados en la forma [basada en el huevo], y es difícil hacer la transición a una tecnología más moderna".

Pero últimamente, los investigadores han descubierto que hay problemas con el enfoque basado en el huevo que se relacionan específicamente con el H3N2.

"En el proceso de adaptación del virus para crecer en huevos, eso parece introducir más cambios en el virus [H3N2], lo que puede afectar la efectividad de la vacuna", dijo Belongia. En otras palabras, mientras crece el virus de la gripe para vacunas, H3N2 muta para adaptarse a los huevos, lo que parece dar como resultado una falta de coincidencia de vacunas.

Skowronski, cuya investigación ayudó a descubrir el problema del huevo, cree que los científicos descubrirán otras razones por las que a veces la vacuna contra la gripe no rinde tan bien. "No creo que [los métodos de producción basados ​​en huevo] cuenten toda la historia", dijo, y señaló cuán complicados son los virus de la gripe y nuestras respuestas a ellos.

Pero los huevos ciertamente cuentan una parte poco apreciada de la historia. Y mientras los científicos persiguen el santo grial de una vacuna universal contra la gripe, también deben tratar de comprender cómo nuestros métodos de producción actuales obstaculizan las vacunas que tenemos ahora.

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