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Katie Bouman, la mujer de 29 años detrás de la primera fotografía de un agujero negro

Diego Torres Diego Torres

11 de abril de 2019, 08:42 hrs

Hace sólo dos años, la científica en computación Katie Bouman se presentaba en una plática TED para explicar cómo el proyecto del Telescopio del Horizonte de Eventos (EHT, por sus siglas en inglés), realizado por una organización conformada por científicos de distintas especialidades, trabajaría para conseguir construir la imagen de un agujero negro.

Ayer miércoles 10 de abril, se marcó el día histórico en que los investigadores presentaron al mundo la primera fotografía de un agujero negro, suceso que fue comparado como la llegada a la Luna, citando la celebérrima frase de Neil Armstrong: "Un pequeño paso para el hombre, un gran paso para la humanidad".

Bouman, en su plática de hace dos años "Cómo tomar una foto de un agujero negro", se presentó como una estudiante de doctorado en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés), y explicó que en ese momento no podría enseñarles una foto real del agujero negro.

Bouman, de 29 años, dirigió el programa computacional para lograr construir la imagen del agujero negro con el Telescopio del Horizonte de Evento. Hace tres años, la entonces estudiante de doctorado comenzó a realizar el algoritmo a través del cual se lograría formar la imagen del agujero negro que el mundo pudo vislumbrar por primera vez.

Bouman celebra en Facebook la contrucción de la imagen del agujero negro

Ahí, realizando su doctorado, Bouman dirigió esta parte del proyecto junto a un equipo del MIT especializado en Ciencias de la Computación y el Laboratorio de Inteligencia Artificial, el Centro Harvard-Smithsonian para Astrofíscia y el Observatorio Haystack del MIT.

El agujero negro fue reproducido con el EHT, una red de ocho telescopios ubicados en distintas partes de la Tierra, gracias al algoritmo de Bouman.

Bouman, ahora profesora asistente del Intituto de Tecnología de California (CalTech) comenzó a ser aplaudida por todo el mundo gracias a su trabajo, pero ella insistió en que este logro debe ser reconocido a todos por igual, éxito en el que estuvieron aproximadamente unos 200 investigadores localizados en distintas partes del mundo.

¿Cómo se logró tomar la primera fotografía del agujero negro?

Bouman explica que, desde hace unos 16 años, científicos descubrieron, a través de un telescopio infrarrojo, que, en el centro de la galaxia, un cúmulo de estrellas orbitaba alrededor de un "objeto invisible", lo que los llevó a suponer un agujero negro supermasivo. Sin embargo, para poder observarlo, se dieron cuenta que necesitaban un telescopio tan grande como el planeta Tierra, ya que, según una fórmula de la física, para ver cosas cada vez más pequeñas, se necesita un telescopio cada vez más grande.

En ese momento, se creó el proyecto del EHT, donde colocarían ocho telescopios en distintas partes de la Tierra para lograr ver el horizonte de eventos del agujero negro, donde se ve la luz girando alrededor del agujero negro. 

Bouman explicó en su plática, que, debido a que se necesitaría convertir a la Tierra en un telescopio completo (no ocho repartidos en distintas partes) para poder verlo con más claridad, se necesitó un algoritmo (conjunto de instrucciones para solucionar un problema) para poder llenar los espacios vacíos de la Tierra, donde no hay telescopios que muestren más información.

El algoritmo de Bouman fue la pieza instrumental para poder formar el rompecabezas, cuyas piezas fueron la información recuperada por los ocho telescopios.

Charla de Bouman "Cómo tomar la fotografía de un agujero negro" para TED

Para comprender de mejor manera, aquí la charla completa de TED de Katie Bouman

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